En este artículo se estudian las características más notables de la arquitectura egipcia: la finalidad para la que fueron levantados sus edificios; la influencia del medio natural y humano; los materiales y técnicas constructivas; y los elementos de sostén, sostenidos y decorativos propios que hacen única a esta civilización.

El estilo arquitectónico egipcio será casi inmutable a lo largo de 3.000 años de historia. Los rasgos que se definen en el Imperio Antiguo pueden servir para caracterizar las obras del periodo de decadencia.  La razón de este apego a la tradición habría que buscarla en sus creencias religiosas sobre la perfección, la inmutabilidad y la eternidad.

Apuntemos cuáles son las principales ideas que se mantienen comunes durante toda la civilización. Es conveniente que a la vez se mire atentamente la presentación siguiente y los links de referencia.

Finalidad de las construcciones.

La arquitectura egipcia es un arte al servicio del soberano y de la religión, un arte teocrático, como su sistema político. Por ello sus edificios más representativos son:

- los edificios religiosos relacionados con la eternidad: tumbas (moradas de los muertos)  y templos (viviendas de los dioses).

- Los edificios también tienen una función política o propagandística: los faraones utilizan las grandes obras para demostrar a sus súbditos y a la historia su inmenso poder (dejar memoria eterna). De ahí  también el colosalismo, la desmesura,  de las obras. ¿Qué es una pirámide? Un tumba para enterrar a un solo hombre. Una tumba que  hubo de levantarse hasta más de 145 metros de altura y trasladar millones de toneladas de piedra. Esta desmesura es lo que entendemos como colosalismo.

Influencia notable del medio físico. El Nilo y el paisaje humano.

La influencia del medio físico se acusa en muchos detalles de la arquitectura egipcia:

- La fuerte luminosidad y el clima tan sofocante del desierto en donde se encuentra Egipto obligaron a los arquitectos egipcios a diseñar edificios que matizaran las entradas de luz o que incluso mantuvieran en oscuridad los interiores.

- La carencia de bosques y la abundancia de la piedra caliza en los acantilados del valle del Nilo, les hace confiar en una arquitectura pétrea a diferencia de lo que hizo Mesopotamia, la otra civilización coetánea que se decidió por el barro.

- Egipto es un país horizontal y escalonado modelado por el río Nilo. Llano en el Bajo Egipto y aterrazado en el valle del Alto Egipto. Estas líneas directrices del paisaje natural se trasmiten a la proyección de sus edificios.

- Igualmente el paisaje humano agrícola, de suelo compartimentado, medido...  matematizado, se ve reflejado en el uso de la geometría (pirámide, trapecio, rectángulo, cuadrado, leyes de simetría, etc.) en el diseño de las plantas y de los volúmenes de los edificios.

- Qué decir de la vegetación del Nilo, palmeras, loto y papiro, que  son la inspiración directa de la columna egipcia.

La flor del papiro y la del loto son a veces difíciles de distinguir en capiteles o en pintura, no así en la naturaleza.

Medios técnicos de construcción.

Las técnicas y herramientas de construcción egipcias son sencillas, pero efectivas y sorprendentes en su resultado final.

- Las herramientas no son sofisticada. Utilizaban instrumentos de  piedra (percutores, taladros y pulidores), de cobre (hachas de mano, sierras y cinceles) y de madera (palancas, cuñas, malletes y trineos).

- Para el deslizamiento de los bloques se usaban los rodillos y para su elevación a grandes alturas el plano inclinado y para alturas más pequeñas grúas.

- El transporte de los pesados materiales a larga distancia se hacía en la medida de lo posible en barcazas por el río.

- Sus conocimientos matemáticos estaban muy desarrollados, utilizando cálculos complejos para calcular pesos y pendientes, así como un sistema para trazar líneas perpendiculares basado en el llamado "triángulo egipcio" (triángulo cuyos lados están en la proporción 3, 4 y 5 y que por fuerza es rectángulo).

Aún así, todavía hoy no somos capaces de dar una explicación totalmente plausible a algunos secretos sobre la construcción de edificios como las pirámides. En la presentación se ofrecen algunas de las teorías y la que está más en boga en estos momentos, la del arquitecto francés Jean Pierre Houdin. Aquel que esté interesado por los misterios de la construcción de las pirámides, le recomiendo que vea este vídeo sacado de Youtube. Lamento que el sonido sea malo y en inglés, pero si alguien estuviera muy interesado puede verlo completo y en español en el siguiente enlace (Jean Pierre Houdin o más directamente en el secreto de la pirámide de Keops revelado ).

Materiales de construcción.

Carente de arbolado, el egipcio utilizó fundamentalmente la piedra caliza, destacando las canteras cercanas a Menfis porque se era muy blanca, fina y se trabajaba con facilidad. En el Alto Egipto el material más utilizado fue la arenisca y el granito proveniente de las cercanías de Assuam. Como toques de lujo  se podían utilizar otras rocas como basalto, pórfido, alabastro, arenisca marrón, diorita.... Las canteras eran propiedad del faraón, que otorgaba a sus dignatarios el permiso para utilizar tales materiales para sus tumbas. El uso de la piedra también tenía su significado religioso, puesto que era el único material que aseguraba la eternidad del edificio.

Asimismo, se empleaba la arcilla, dispuesta en grueso adobes (14 x 38 x 11 cms. de espesor), con los que se construyeron las primera mastabas y las viviendas y las obras de defensa.  Para reforzar el muro de adobe y tapial se empleaban troncos de palmera y juncos.

Los elementos de sostén.

En cuanto a los elementos que sostenían el edificio son el muro y la columna los más significativos de la civilización egipcia. También existían pilares y contrafuertes, pero no los voy a tratar por no tener peculiaridades especiales.

El muro era muy grueso, formado por sillares de gran tamaño. Podía ofrecer una pendiente en forma de talud (trapezoidal, de base más ancha que la parte más alta), de forma que se asegurase aún más la consistencia del edificio y su durabilidad. Los sillares se unían sin mezcla.

La columna es el soporte más característico y distintivo de la civilización egipcia. Es muy utilizada sobre todo en los templos. En ella aparecen claramente diferenciadas las tres partes que componen una columna:

- La basa suele ser un disco circular.

- El fuste, que puede alcanzar hasta mas de 20 metros de altura, está hecho con sillares. Puede ser cilíndrico o fasciculado, como si fuese un haz de varios tallos de papiro. También existe el fuste estriado, el liso y el decorado con pinturas y relieves rehundidos. La parte inferior del fuste suele ser de forma abulbada recordando a las plantas del río.

- El capitel muestra diversas variantes. En todo caso se remata en un grueso ábaco, que recibe el peso del dintel. Casi todos los equinos de los capiteles están inspirados en las formas vegetales. Unas veces surgen como consecuencia de la unión de los tallos, como si estuvieran sujetos por una cuerda, las hojas y las flores aparecen cerradas en forma de capullo o capulliforme. En otros casos se abren en forma de campana o campaniforme. A partir de la V dinastía es muy evidente la planta que inspira al capitel: la hoja de palmera o palmiforme, la flor de loto o lotiforme o la flor del papiro o papiriforme. En la XIX dinastía surge el llamado capitel hathórico, donde el ábaco es sustituido por la cabeza de Isis-Hathor, según vemos en el templo de Isis en Denderah.

Columnas de capitel campaniforme, sistema adintelado y relieves rehundidos.

El elemento sostenido.

En el caso de las cubiertas, el sistema preferido utilizado por los egipcios en las grandes construcciones es el arquitrabado o adintelado. La razón no es un desconocimiento del sistema abovedado, que sí se practicaba en edificios menores y civiles, sino una confianza religiosa en que el adintelamiento les aseguraría la eternidad.

Este sistema requiere de grandes dinteles de piedra que necesitan intercolumnios cercanos de apoyo. Carece de friso, pero no de cornisa que tiene una forma que evoca el perfil de una garganta, por lo que recibe el nombre de gola. Por encima del entablamento se disponen grandes losas que cubren totalmente.

En algunos hipogeos podemos ver techos curvos, pero no se trata de la aplicación del sistema abovedado, es la forma caprichosa que se le ha dado a la excavación. A este sistema se le denomina falsa bóveda.

Los elementos decorativos.

El sistema decorativo ya ha sido mencionado en parte en los apartados anteriores cuando se ha hablado, por ejemplo, de la columna. No obstante, aquí mencionaré alguna cosa más como recapitulación.

El exterior de los edificios se decora con relieves escénicos, jeroglíficos o vegetales. Su función es decorar, pero también alabar a los dioses y propagar las glorias y grandeza de un faraón. Al estar expuestos a la erosiva arena del desierto es frecuente que el relieve aparezca en un plano inferior del muro o de la columna, lo que se conoce como relieve rehundido.

El interior tiene un carácter más íntimo. El bajorrelieve continúa, pero también se da paso a la pintura. La misión propagandística ya no es la más importante y se impone la temática religiosa. En el caso de las tumbas los temas representan al difunto ante los dioses o disfrutando en el más allá. Todo un deseo para la eternidad.

Dibujo-recreación de la sala hípetra de un templo.